Los padres extrañarán más los animatrónicos de Chuck E. Cheese: NPR
10 de diciembre de 2023

Los padres extrañarán más los animatrónicos de Chuck E. Cheese: NPR

Por La redacción

NORTHRIDGE, California — Si alguien iba a hacerle un ataque a Chuck E. Cheese un sábado reciente, serían los adultos.

Después de que la franquicia de «entretenimiento gastronómico» anunciara que se desharía de sus animatrónicos característicos en la mayoría de las ubicaciones, Kyle Cooper trajo a su hijo de 3 años a la cadena por primera vez. Esperaba compartir con ella una parte de su infancia.

«Llevé a mi hija específicamente a ver los animatrónicos, porque es con eso con lo que crecí», dijo.

Pero muchas cosas han cambiado desde que el padre de 34 años visitó el establecimiento de pizza cuando era niño. Las tarjetas digitales han sustituido a las fichas de juego. En la pared opuesta al escenario animatrónico, una pantalla de vídeo gigante ha llamado la atención de los niños, al igual que la pista de baile interactiva en medio de la alfombra. Las nuevas pantallas son parte de una remodelación que moderniza la cadena.

A finales del próximo año, esta ubicación al noroeste de Hollywood será el último bastión restante de los animatrónicos de Chuck E. Cheese. Pero incluso aquí, Cooper está desanimado porque los sonidos a todo volumen de la nueva tecnología están ahogando la antigua.

«Era exactamente como lo recordaba, si tan sólo pudiera oírlo», dijo. «Simplemente están aleteando allí arriba sin hacer mucho sonido».

Entre todos los estímulos modernos, ya no es el foco que era cuando Tahiti Malone, de 50 años, era un niño. Cuando la banda de animatrónicos no está tocando, están escondidos detrás de una cortina. Cuando salen, dijo Malone, «nadie presta atención, nadie mira realmente».

Los robots borrosos que parpadean lentamente en el escenario (un elenco de personajes cantantes conocidos como Munch’s Make Believe Band) han sido un elemento fijo del lugar de juego para niños desde que Chuck E. Cheese abrió sus puertas en 1977.

Pero a medida que la compañía renueva la franquicia para atraer a una nueva generación digital, dice que los gigantescos títeres mecánicos deben desaparecer.

El programa en pantalla, que reproduce canciones de cumpleaños para cantar y bailar y presenta personajes originales en formato digital, «satisface las demandas de los niños de hoy, que tienen mayores expectativas de realismo y efectos especiales», dijo un portavoz de la compañía en un declaración enviada por correo electrónico.

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Alrededor de dos docenas de los más de 400 Chuck E. Cheeses en los EE. UU. todavía albergan a la banda animatrónica. Para diciembre de 2024, solo habrá uno: en Northridge, La banda Make Believe de Munch tendrá una residencia permanente.

Malone, que estuvo en el restaurante para el cumpleaños de su nieto, cree que sin los animatrónicos en otros lugares, muchas familias se lo perderán. Habiendo transmitido la emoción por el acto emblemático a dos generaciones más jóvenes, siente nostalgia por lo que se ha convertido en una tradición en su familia.

«Hay que dejar algo atrás. No todo tiene que estar en una pantalla grande», dijo.

Cooper está de acuerdo. «Hay un encanto en la animatrónica que se está perdiendo con las pantallas», dijo. «¿Por qué necesitamos darles más pantallas y más material de alta tecnología cuando los títeres han existido durante cientos de años y siempre han entretenido a los niños?»

Las pantallas siempre han sido para los niños, los animatrónicos para los adultos.

La realidad es que, desde los inicios de Chuck E. Cheese, los niños han estado pegados a las pantallas. Los animatrónicos, sin embargo, no estaban destinados originalmente a ser un atractivo principal para los jóvenes.

La franquicia es una creación de Nolan Bushnell, quien cofundó Atari, el titán de los videojuegos detrás de éxitos como Pong y Centipede. El concepto de pizzería-arcade fue una estrategia de marketing para expandir la distribución de los juegos de Atari.

«A los niños les encantaba jugar a nuestros juegos, pero no había lugares aptos para familias para niños menores de 12 años», dijo Bushnell. «Las boleras eran un poco peligrosas; los bares, por supuesto, no».

Pero la pizza tuvo que esperar, dice. Así, los niños podrían matar el tiempo introduciendo monedas en las máquinas.

Los padres no fueron olvidados. La cerveza y el vino siempre han estado en el menú. Los animatrónicos, según Bushnell, también eran para los adultos, o al menos para su niño interior. Al principio, los personajes robóticos hablaban con doble sentido. El acto caprichoso y de vodevil podría distraer a los padres mientras los niños estaban en la sala de juegos.

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«Sentí que las parodias tenían que ser algo sofisticadas, no para que dejaran atrás a los niños, sino para que los chistes divirtieran a los padres», dijo Bushnell.

Bushnell, un innovador incansable, dejó la empresa en 1984. Aún así, le da la bienvenida a Chuck E. Cheese 2.0.

«Siempre quise que mis productos estuvieran a la vanguardia, un poco fuera de lo común, un poco inesperados. Y creo que lo que están haciendo ahora es mantener vivo ese espíritu», dijo.

«Se podría decir que las pantallas gigantes están pasadas de moda, pero en realidad no lo son, no en la vida cotidiana. Las vemos mucho en conferencias y eso, pero grandes pantallas montadas en la pared, más grandes que la vida, la pista de baile animada donde puedes perseguir ver peces y caminar sobre lava; quiero decir, eso es divertido».

Algunos padres que hablaron con NPR dijeron que las pantallas brindaban más entretenimiento a sus hijos más pequeños, mientras que los robots gigantes los asustaban o requerían una presentación amable.

Los niños de entre 2 y 4 años tienden a tener miedo de los personajes animatrónicos, dijo Elva Colio, gerente de Northridge.

Los robots también han sido propensos a mal funcionamiento eso puede intensificar su inquietud. Mantener los animatrónicos funcionando sin problemas, lo que requiere la ayuda de los técnicos del personal, es una tarea costosa en comparación con el mantenimiento de las pantallas, señaló Bushnell.

Gigi Boyaga, de 50 años, cuya hija de 8 años nunca se llevó bien con los personajes robóticos, está de acuerdo con los cambios.

«Me encanta porque es el mundo de hoy», dijo. «Mi hija podría identificarse con esto».

Los niños lideran la próxima era de Chuck E. Cheese

En su casi medio siglo de historia, la franquicia ha sobrevivido a la quiebra, una pandemia, múltiples cambios de propiedad y la competencia de otros negocios de entretenimiento, incluido el desaparecido imitador ShowBiz Pizza Place.

Virginie Khare, profesora asociada de marketing y negocios internacionales en Eckerd College, dice que la fuerte identidad de marca de Chuck E. Cheese, así como su capacidad para innovar, ha sido la clave de su éxito.

«Esa identidad de ‘somos entretenimiento para niños,’ «, dijo, «han mantenido eso a lo largo de los años y eso es lo que los mantiene tan fuertes», dijo. «La competencia está ahí, pero es más competencia indirecta. No hay ninguna marca directa que vaya en su contra, ni siquiera Disney. Disney no es el mismo tipo de entretenimiento».

Para atender a un mercado joven, la mascota ratonil ha ido envejeciendo gradualmente. Chuck E. Cheese, que alguna vez fue una rata fumadora de cigarros con bombín, ahora está en su era de estrella de rock, un adolescente de orejas grandes que parece más cercano en edad a los niños que corren y abrazan a la mascota peluda.

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Cuando la cadena no pudo conectarse con los niños en persona durante la pandemia de COVID-19, innovó: Chuck E. Cheese operó un servicio de entrega bajo Pasqually’s Pizza and Wings, tomando prestado el nombre del personaje del chef de la franquicia.

Khare, quien fue autor de un estudio de 2021 sobre sus lecciones de gestión de crisis, considera que la modernización digital es una medida inteligente. Mientras que otras marcas de la industria alimentaria están aprovechando la nostalgia, eso no funcionará para una franquicia, cuyo grupo demográfico objetivo son familias con niños de 2 a 12 años, que rápidamente abandona la marca.

«Los animatrónicos parecen un poco anticuados, seamos honestos», dijo. «No creo que el marketing de la nostalgia atraiga a la nueva generación de niños».

En este punto, la empresa tiene que empezar a adoptar la Generación Alfa, afirma Khare.

Para ellos, dice, «se trata del mundo digital. Tener una conexión a través de las paredes o las aplicaciones con el mundo digital sólo los hará más leales».

En cuanto a los padres que esperan mantener viva su juventud, también harían bien en tomar nota de los niños para aprovechar los tiempos, nos recuerda el fundador.

«Me gusta decir: no podemos evitar envejecer, pero podemos elegir si vamos a crecer o no», dijo Bushnell.