Fabricadas a medida por estudiantes de Tulane, las sillas de movilidad ayudan a los niños pequeños con necesidades especiales a moverse
21 de diciembre de 2023

Fabricadas a medida por estudiantes de Tulane, las sillas de movilidad ayudan a los niños pequeños con necesidades especiales a moverse

Por La redacción

NUEVA ORLEANS (AP) — A los 19 meses, Elijah Jack, que nació sin fémur en una pierna y con un fémur corto en la otra, no puede caminar solo como la mayoría de los niños pequeños de su edad. Otra niña de 19 meses, Freya Baudoin, nacida prematuramente a las 28 semanas y con retraso en su movilidad, finalmente ha dado su primer paso.

Los niños con necesidades especiales como estos suelen tardar más que la mayoría en adquirir movilidad independiente, lo que puede ser una dificultad para los padres y otras personas que los cuidan. A menudo se carga a Elijah debido a la diferencia de sus extremidades y sus pies zambos, lo que significa que en lugar de estar rectos, sus pies están torcidos hacia adentro y sus dedos apuntan hacia abajo.

Como resultado, moverse solo es un desafío.

Eso fue hasta la primavera pasada. Elijah fue uno de los primeros en recibir una silla con ruedas especialmente diseñada y construida por un equipo de estudiantes de ingeniería biomédica en la Universidad de Tulane. Hoy en día, Elijah domina el desplazamiento sobre ruedas: girar, detenerse y conducir por sí solo.

“Le encanta su silla”, dijo Crystal Jack, la madre de Elijah. “Así que hago muchas cosas porque sé que en su silla está a salvo. Él sabe cómo andar por la casa con eso y todo, así que ahora hago muchas cosas».

Antes de la silla, Jack dijo que su hijo podía deslizarse por el suelo para llegar a donde necesitaba, pero la silla ofrece un nivel completamente nuevo de independencia.

«Como dije, hemos recorrido un largo camino, pero tengo la suerte de tenerlo», dijo Jack, sonriendo cálidamente mientras caminaba de un lado a otro de la sala de estar de la casa de su madre en Ventress, Luisiana.

Los estudiantes de Tulane se asociaron con la organización sin fines de lucro. Hacer el bien en 2022 para diseñar y producir sillas para ayudar a los niños pequeños (de aproximadamente 1 a 4 años) a desarrollar independencia y fuerza y, para algunos, prepararse para una silla de ruedas real. Si bien sigue siendo difícil acceder a cifras precisas sobre el uso total de sillas de ruedas entre los niños, en 2002 había alrededor de 2,8 millones de usuarios de sillas de ruedas en Estados Unidos, de los cuales 121.000 eran menores de 15 años, según la Censo de EE. UU..

Hacer el bien es el coordinador del área de Nueva Orleans para TOM Global, una organización israelí sin fines de lucro que combina diseño moderno y fabricación digital para satisfacer las necesidades desatendidas de personas con discapacidades y limitaciones. TOM significa Tikkun Olam, que en hebreo significa «reparar el mundo».

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Los estudiantes se asociaron con organizaciones sin fines de lucro como parte de un proyecto de aprendizaje-servicio, un requisito de graduación en Tulane. Pero muchos dicen que cuando comenzó el proyecto no tenían idea del profundo impacto que sus sillas tendrían en las vidas de los niños de la comunidad.

Dylan Lucia, un estudiante de posgrado en Tulane del área de San Diego, California, dijo que eligió el campo de la ingeniería biomédica para ayudar a las personas y este proyecto lo ha manifestado.

“Ver ese tipo de comentarios directos de los pacientes y ver cuánto estas (sillas) estaban mejorando sus vidas y ayudándolos a convertirse en personas más independientes, incluso cuando eran niños pequeños… fue realmente, realmente entrañable ver algo así. y ver el cambio positivo”, dijo Lucía.

Las sillas son particularmente útiles para las familias cuyos hijos eventualmente necesitarán sillas de ruedas. Noam Platt, director de MakeGood, dijo que las compañías de seguros normalmente no cubren el costo de una silla de ruedas para un niño a menos que haya evidencia suficiente de que el niño puede usarla efectivamente.

«Estos dispositivos se utilizan para crear evidencia de que su calidad de vida mejorará para que puedan obtener tal vez una tecnología de asistencia más duradera», dijo Platt.

La silla de Freya fue una de las cinco que se fabricaron durante varios fines de semana a principios de este otoño en Tulane’s. Scot Ackerman MakerSpaceun enorme taller con cortadoras láser, impresoras 3D y equipos de perforación y costura.

Los estudiantes aplicaron acolchado y correas de seguridad a las sillas, y algunas requirieron modificaciones para adaptarse a las necesidades de los niños que las recibieron. Por ejemplo, la silla de Freya necesitaba una correa más ancha para ayudar a asegurar su torso, y otro paciente necesitaba un espacio detrás de la silla lo suficientemente grande como para contener su respiradero. A la silla de Freya también se le añadió una barra en el respaldo, para que pudiera empujarla como si fuera un cochecito. Dio sus primeros pasos a principios de diciembre después de trabajar con su fisioterapeuta y su sillón.

No se sabe cuánto tiempo Freya tendrá que usar la silla, pero su madre dijo que ha sido más que una bendición.

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«Al principio, pensamos que el tono muscular de sus tobillos no era lo suficientemente fuerte como para que pudiera caminar, pero los neurólogos recientemente nos dijeron que todo se ve bien y que pronto debería caminar sola o con asistencia limitada», dijo su madre, Heather Hampton, de Metairie, Luisiana.

Hampton dijo que Freya puede empujar la silla por sí sola como si fuera un cochecito. Desearía haberlo obtenido antes, pero comprende los ajustes que era necesario hacer.

«Estamos felices de que finalmente pueda moverse y caminar de forma independiente», dijo Hampton.

Platt dijo que el diseño y los planos originales de las sillas de movilidad provinieron de TOM Global, pero que las piezas se compraron en EE. UU. o se fabricaron y luego ensamblaron a mano en Tulane. Los paneles de madera utilizados para la estructura de la silla fueron cortados con láser y luego lijados por los estudiantes para eliminar astillas y bordes ásperos. Los asientos acolchados estaban cubiertos con cojines de tela cosidos por los estudiantes. Las ruedas se compraron en línea y luego se atornillaron en su lugar.

Elijah ocupa su cátedra desde finales de marzo. Se fabricó en el primer lote de unas 10 sillas entregadas a pacientes pediátricos para su uso en sesiones de fisioterapia y terapia ocupacional.

«Su silla le muestra que, ‘podría levantarme como los demás niños’. Ya sabes, él no deja que su discapacidad se interponga en su camino», dijo Jack, quien agregó que Elijah probablemente necesitará algún tipo de asistencia de movilidad por el resto de su vida.

Se agregaron protectores en la parte inferior frontal del lote más reciente de sillas después de que los padres de la primera ronda dijeran que sus muebles (y sus pies) estaban sufriendo golpes a medida que sus hijos se volvían mejores y más rápidos en el uso de sus sillas.

Platt dijo que hasta ahora ha habido dos rondas de construcción de sillas y se han regalado 15 sillas. Pero dijo que apuntan a tener al menos entre 10 y 15 más para la primavera de 2024.

«Coordinamos con nuestros socios clínicos para encontrar niños que sean adecuados para estos dispositivos», dijo. «Trabajamos con el equipo clínico para asegurarnos de que cada silla se adapte a las personas y realizar personalizaciones si es necesario».

Platt dijo que fabricar las sillas cuesta menos de $200 cada una, y aunque estas sillas fueron donadas a los pacientes sin costo alguno, el precio sigue siendo mucho más bajo que el de la mayoría de las sillas de ruedas pediátricas en el mercado y las sillas de ruedas eléctricas pueden costar miles.

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Las sillas hechas por estudiantes también se ven y se sienten más como juguetes que como equipo hospitalario, dijo Platt. Están hechos para ser ligeros y fáciles de maniobrar.

Platt dijo que, en última instancia, le gustaría que las sillas se fabricaran en escuelas secundarias y universidades de todo el país.

«A los estudiantes con los que trabajo, les digo que esto es sólo el comienzo», dijo Platt. «Estoy tratando de abrirles los ojos a una especie de pasión de por vida que tendrán para resolver estos problemas porque una vez que ven Cuando ves los problemas, ves el alcance de los problemas y realmente no puedes ignorarlos”.

Chevel Johnson Rodrigue y Stephen Smith, Associated Press