Es posible que se exijan sierras de mesa más seguras, lo que posiblemente prevenga dedos amputados: NPR
2 de abril de 2024

Es posible que se exijan sierras de mesa más seguras, lo que posiblemente prevenga dedos amputados: NPR

Por La redacción

Un día, hace unos 20 años, Tom Noffsinger experimentó la peor pesadilla de todo carpintero: un último corte en su sierra de mesa antes de terminar el día se convirtió en un viaje a la sala de emergencias. Era tarde y llevaba en su tienda desde la mañana.

«Estaba un poco cansado. Debería haberlo dejado», dice Noffsinger. «Pasé la mano directamente por la hoja y casi me corté el pulgar».

Las sierras de mesa se consideran ampliamente las herramientas eléctricas más peligrosas y aproximadamente 30.000 lesiones por contacto con cuchillas requieren tratamiento médico cada año en los Estados Unidos. Alrededor de 4.000 resultan en amputaciones que pueden poner fin a la carrera de algunos carpinteros y contratistas profesionales. La Comisión de Seguridad de Productos de Consumo dice que cuando una persona es hospitalizada, el costo social por lesión por sierra de mesa supera los 500.000 dólares si también se tienen en cuenta la pérdida de ingresos y el dolor y sufrimiento.

En comparación, Noffsinger tuvo suerte. Aunque necesitó 14 puntos, los médicos de un hospital cerca de su casa en Raleigh, Carolina del Norte, pudieron salvarle el pulgar. Siguió una cirugía reconstructiva. Aun así, todos estos años después, dice que todavía tiene dolores recurrentes.

La carpintería ha sido una pasión para Noffsinger durante casi toda su vida y no era ajeno a las herramientas eléctricas. Antes de su accidente, había visto una demostración de un tipo de sierra de mesa nueva y mucho más segura en una tienda de carpintería local. Comercializado con el nombre de SawStop, fue diseñado para detener y retraer la cuchilla giratoria a los pocos milisegundos de hacer contacto con la carne, lo suficientemente rápido como para convertir una lesión que podría cambiar la vida en poco más que un rasguño. La sierra de mesa de Noffsinger no estaba equipada con la característica de seguridad de alta tecnología porque los fabricantes no están obligados a incluirla.

Pero eso podría estar a punto de cambiar. La Comisión Federal de Seguridad de Productos de Consumo (CPSC) parece dispuesta a exigir un freno de seguridad tipo SawStop en todas las sierras de mesa nuevas vendidas en los Estados Unidos. La medida se produciría tras años de esfuerzos fallidos y comienzos en falso por parte de la agencia para imponer dicho estándar.

Los fabricantes han luchado constantemente contra una nueva norma, diciendo que aumentaría el precio de las sierras de mesa para los consumidores. Los defensores de la seguridad lo comparan con las bolsas de aire de los automóviles y argumentan que los beneficios superan los costos.

A lo largo de los años, los republicanos de la comisión se han puesto del lado de la industria de herramientas eléctricas al oponerse a nuevas regulaciones. Pero con los nuevos nombramientos de la administración Biden, los proponentes de la comisión parecen tener una mayoría. En octubre, la CPSC votado para seguir adelante con el mandato, que se espera que sea aprobado a finales de este año.

«Tenemos un [proposed] norma que está diseñada para prevenir decenas de miles de lesiones por sierra de mesa tratadas médicamente cada año», dice el comisionado de la CPSC, Richard Trumka Jr. «Eso es algo que apoyo plenamente».

Los defensores dicen que hace tiempo que se necesita un nuevo estándar

El ex presidente interino de la CPSC, Robert Adler, dice que una norma que requiera un freno de cuchilla «hace mucho, mucho tiempo que se necesitaba». Un promedio de más de 10 personas por día en Estados Unidos sufren amputaciones con este tipo de sierras, y «eso es asombroso si lo piensas», dice. «Estoy muy emocionado de ver que es muy probable que ocurra ahora».

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Adler, quien fue designado por el presidente Barack Obama en 2009 y sirvió en la comisión durante 12 años, es un veterano de la lucha por un nuevo estándar de seguridad para las sierras de mesa. Él considera que el hecho de no exigir este tipo de característica en las sierras fue «la mayor frustración que sentí» mientras estaba en la comisión. Dice que eso se debe a que las sierras de mesa son, de lejos, la herramienta más peligrosa que la mayoría de los estadounidenses jamás compran.

Los competidores de SawStop están representados por Instituto de herramientas eléctricas, el grupo comercial que incluye grandes fabricantes de herramientas eléctricas como Bosch, DeWalt y Milwaukee, así como marcas menos conocidas. El grupo sostiene que la nueva norma de seguridad sería una extralimitación.

«Los pequeños fabricantes podrían cerrar», dijo Susan Orenga, directora ejecutiva del Power Tool Institute, en una audiencia pública sobre la nueva regla en febrero. Exigir el freno de seguridad aumentaría demasiado el costo de las sierras de mesa, afirmó. «Las ventas de sierras de mesa disminuirán, lo que provocará desempleo y el gobierno podría estar creando un monopolio».

La industria ha sostenido durante mucho tiempo que, dado que SawStop posee patentes relacionadas con la tecnología de seguridad, la empresa se beneficiaría indebidamente de tal estándar impuesto por el gobierno. Pero en la misma audiencia en la que habló Orenga, SawStop se comprometió a permitir que los fabricantes produzcan sierras más seguras independientemente de esas patentes.

La seguridad de la sierra de mesa tiene un precio

No está claro exactamente cuánto añadiría el freno de seguridad al precio de una sierra. Un SawStop básico se vende por $899. Una sierra comparable sin tecnología de seguridad cuesta varios cientos de dólares menos.

Pero con las economías de escala de las que disfrutan los competidores más grandes, la diferencia de precios podría reducirse en el futuro.

Desde SawStop salió al mercado en 2004decenas de miles de sierras de mesa de la compañía se han vendido en los EE. UU., y la compañía estima que esto ha salvado de lesiones a decenas de miles de carpinteros profesionales y aficionados.

La clave del SawStop es su mitigación activa de lesiones (AIM), que envía una pequeña carga eléctrica a través de la hoja de la sierra y, debido a que la piel es conductora, el sistema detecta si se toca la hoja. Básicamente, la madera no conduce la electricidad, pero las personas sí. Cuando una mano entra en contacto con la hoja de SawStop, se activa un freno para evitar que la hoja gire. Esto ocurre tan rápido que no hay tiempo suficiente para sufrir una lesión grave.

Sally Greenberg, directora ejecutiva de la Liga Nacional de Consumidores, ha estado interesada en la seguridad de las sierras de mesa desde que escuchó por primera vez sobre la tecnología SawStop en NPR en 2004. Al igual que Adler, se ha sentido frustrada por el lento progreso en un nuevo estándar de seguridad.

«Esta es una categoría de producto que en este caso podría ser 100% segura, pero debido a la demora de la industria, la resistencia y el poder de lobby en el Congreso y ante las agencias, tenemos una situación de dos pasos hacia adelante y un paso hacia atrás». ella dice.

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Hasta hace poco, a los competidores de SawStop se les impedía en gran medida desarrollar tecnología de tipo AIM debido a una red de patentes que ahora pertenece a TTS Tooltechnic Systems, con sede en Alemania, que compró SawStop en 2017. Pero 20 años después de que se vendiera el primer SawStop, la mayoría de esas patentes han desaparecido. ahora caducado.

SawStop promete liberar una patente clave para sus rivales

Sin embargo, una patente clave, la patente «840», no expirará hasta 2033. Para evitar competidores potenciales, describe la tecnología AIM de manera muy amplia. En un movimiento sorpresa en la audiencia de la CPSC de febrero, el director ejecutivo de TTS Tooltechnic Systems North America, Matt Howard, anunció que la compañía «dedicaría la patente 840 al público» si se adoptara un nuevo estándar de seguridad. Howard dice que esto liberaría a los rivales para que pudieran buscar sus propios dispositivos de seguridad o simplemente copiar los de SawStop. En la audiencia, los retó a «entrar en el juego».

La concesión de Howard sigue a años de rencor entre SawStop y las empresas de herramientas eléctricas más grandes. Antes de fundar SawStop, el inventor de su tecnología, Steve Gass, abogado de patentes, intentó interesar a los fabricantes para que concedieran licencias para su idea. No encontró interesados. Y años más tarde, cuando Bosch Power Tools comenzó a vender una sierra con su propia versión de sistema de mitigación de lesiones, SawStop ganó una demanda por infracción de patente contra la empresa. Posteriormente, TTS acordó permitir que Bosch vendiera la sierra, pero Bosch nunca la reintrodujo en el mercado estadounidense.

Esa demanda, sin embargo, ha sido citada por la industria para respaldar su afirmación de que SawStop y TTS responderían agresivamente a cualquier medida para desarrollar características de seguridad similares.

También hay otras objeciones de la industria. Orenga señala que los fabricantes ya cumplen con una norma voluntaria que exige protectores de hoja y características anti-retroceso diseñadas para evitar que una hoja atrape un trozo de madera y lo arroje violentamente hacia el operador.

Las «guardias endebles y que funcionan mal» no ayudan

Pero según la CPSC, es común que los usuarios de sierras de mesa «quitar los protectores de cuchillas modulares,» a menudo por razones de «mejor visibilidad»; en otras palabras, porque no pueden ver fácilmente el corte que están tratando de hacer.

Como resultado, dice la CPSC, no ha visto ningún cambio perceptible en el número de lesiones por contacto con cuchillas desde que la industria adoptó un requisito voluntario para mejorar los protectores de cuchillas y otras características de seguridad en 2010. En resumen, la norma voluntaria «no reducir adecuadamente el riesgo de lesiones», afirma Trumka, por lo que la comisión persigue una norma obligatoria.

Jim Hamilton, quien presenta un popular canal de carpintería en youtube, dice que la mayoría de las lesiones con sierras de mesa podrían prevenirse si los carpinteros usaran constantemente un protector de hoja. «Lamentablemente, se ha desarrollado una cultura en torno a muchas herramientas eléctricas, incluidas las sierras de mesa, que sugiere que los dispositivos de seguridad son innecesarios u obstructivos», dice, señalando que incluso «los trabajadores veteranos, incluidos aquellos que han trabajado en los niveles más altos de su oficio, son heridos de gravedad todos los días».

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La situación empeora, dice Hamilton, cuando los fabricantes incluyen «guardias endebles y que funcionan mal» que en realidad alientan a los usuarios a quitarlas.

Las sierras de mesa causan un tipo de lesión «vaporizante»

Richard Bodor, un cirujano plástico con sede en San Diego, está muy familiarizado con el tipo de lesiones catastróficas en las manos que pueden causar las hojas de sierra.

El que recuerda más vívidamente ocurrió hace unos 25 años, antes de que SawStops apareciera en el mercado. Una noche, mientras estaba operando para replantar un dedo amputado, la sala de emergencias llamó para informarle de otro «replante de cuatro dedos» remitido por un colega de Bodor, un cirujano principal y mentor. Al principio Bodor pensó que su colega simplemente preguntaba por otro paciente. Pronto se dio cuenta de que era el propio cirujano el que estaba herido.

Ese cirujano había estado operando una sierra de mesa cuando su guante atrapó la hoja de la sierra y tiró de su mano. Bodor dice que el cirujano herido estuvo sorprendentemente tranquilo durante el preoperatorio, mientras los dos discutían el complicado procedimiento para reconstruir la mano destrozada del hombre.

Refiriéndose a cada uno de sus dedos destrozados, el cirujano herido aplicó su propia experiencia a la reconstrucción. «‘Creo que este dedo lo logrará. Ahora, estoy un poco preocupado por este tipo. Sin embargo, creo que este pequeño podría estar frito'», dijo Bodor, recordando su conversación.

Después de una larga recuperación, dijo Bodor, el hombre finalmente pudo reanudar las cirugías. Pero este tipo de lesiones por sierra son especialmente desafiantes y difíciles de reparar, afirma. A diferencia de una amputación limpia con un cuchillo de cocina afilado, explica, la hoja de una sierra de mesa en realidad destruye el tejido. «Es un tipo de lesión vaporizadora», afirma, y ​​añade que la reimplantación normalmente requiere horas de microcirugía meticulosa.

Pero no todo el mundo está convencido de que una nueva norma de seguridad por sí sola pueda prevenir lesiones tan devastadoras. Dale Juntunen es propietario de una empresa contratista en Deer River, Minnesota, que construye viviendas desde hace más de 40 años. «En todos los años que llevo en el negocio, nunca nadie resultó herido» con una sierra de mesa, dice.

«Si es obligatorio, la gente se aferrará a sus viejas sierras para siempre», afirma Juntunen. «Y, ya sabes, entonces es cuando diría que habrá más lesiones en una sierra vieja».

Noffsinger, el carpintero aficionado de Carolina del Norte, dice que aunque resultó herido, no está seguro de que imponer nueva tecnología de seguridad en todas las sierras sea la mejor idea.

Aún así, cuando regresó a casa desde la sala de emergencias después de casi cortarse el pulgar con una hoja de sierra, fue recibido por su esposa, «con las manos en las caderas», dice. «Ella dijo: ‘Comprarás ese producto SawStop’. Así que eso es lo que hice.»