El viaje del ex astronauta Leroy Chiao al estrellato de la NASA – AsAmNews
16 de junio de 2024

El viaje del ex astronauta Leroy Chiao al estrellato de la NASA – AsAmNews

Por La redacción

Nota del editor: este es el primero de dos perfiles de astronautas asiático-americanos. El segundo perfil se publicará mañana 16 de junio.

por Matthew Yoshimoto

Mientras contemplaba maravillado el cielo durante el alunizaje de 1969, al darse cuenta de que dos astronautas a casi un cuarto de millón de millas de distancia estaban a punto de dar esos primeros pasos, el ex astronauta de la NASA y comandante de la Estación Espacial Internacional Leroy Chiao solo tuvo un pensamiento: “Quiero ser como esos tipos”.

Nacido en Milwaukee, Wisconsin, de padres inmigrantes chinos, Chiao fijó sus ambiciones en convertirse en astronauta desde una edad temprana. Siempre le fascinó todo lo que volaba, desde modelos de aviones y cohetes hasta pájaros que cruzaban el cielo.

Chiao dijo que las oportunidades para que ingenieros y científicos se convirtieran en astronautas aumentaron cuando estudió ingeniería en la Universidad de California, Berkeley, y destacó la expansión del programa de transbordadores del campus junto con el lanzamiento del primer transbordador espacial de la NASA en 1981. Cuatro años más tarde, obtuvo su maestría. Licenciatura y doctorado en ingeniería química de la Universidad de California, Santa Bárbara.

Trabajando como ingeniero de investigación en California antes de unirse a la NASA en 1990, Chiao se enteró de que lo habían admitido en el programa a través de una llamada telefónica.

«Fue algo surrealista», dijo Chiao a AsAmNews. «Me tomó un momento darme cuenta de lo que estaba pasando, pero como puedes imaginar, fue un momento que me cambió la vida».

La carrera de vuelo de Chiao en la NASA abarcó más de 15 años y consistió en 229 días de experiencia en vuelos espaciales. Durante este tiempo, Chiao dijo que “tenía que hacer todo [he] podría hacer”, incluido volar en transbordadores espaciales, comandar la Estación Espacial Internacional y colaborar con agencias espaciales rusas, japonesas y europeas, incluida la famosa Expedición 10 a bordo de la Estación Espacial Internacional.

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Chiao dijo que su primer vuelo “no se parecía en nada a las películas”, y señaló que a pesar de meses de entrenamiento y conversaciones con astronautas experimentados, nunca podría haber imaginado cómo sería realmente la experiencia.

“El momento más genial que tuve como astronauta fue cuando estaba en un traje espacial en la Estación Espacial Internacional y tenía mis botas unidas al brazo robótico del transbordador espacial, y me trasladaban de un lugar de trabajo a otro. Por varios momentos, estaba boca abajo hacia la tierra, y no podía ver ni la estación espacial ni el transbordador espacial, y solo estaba mirando hacia la tierra, observando los continentes y por un segundo, sentí como un satélite volando sobre el aire”, dijo Chiao a AsAmNews.

Su misión más larga duró 193 días, o más de seis meses, cuando se desempeñó como comandante de la Expedición 10 en 2004 con el cosmonauta ruso Salizhan Sharipov. A pesar de haber tenido una «gran experiencia» en el espacio, durante el cuarto mes de la misión, Chiao recordó haber pensado: «Bueno, no me importaría volver a casa ahora… Me encanta explorar los vuelos espaciales, pero prefiero vivir aquí en la Tierra».

Aunque notó sentimientos de nostalgia, Chiao expresó gratitud por poder mantenerse ocupado con el trabajo. Chiao dijo que todos los días de la misión espacial fueron planificados al minuto, incluidas reparaciones, experimentos o tareas logísticas, e incluso descansos para almorzar o hacer ejercicio.

Añadió que podrían mantener la comunicación con familiares y amigos en el terreno a través de breves llamadas telefónicas y mensajes.

Uno de los incidentes más peligrosos que enfrentó Chiao fue cuando estaba a bordo de una nave espacial rusa que intentaba acoplarse a la estación espacial y el piloto automático falló. En lugar de disminuir la velocidad, la nave espacial comenzó a acelerar. Al mismo tiempo, el transbordador comenzó a girar, lo que les hizo perder de vista la estación.

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“Esa fue una combinación peligrosa, pero estábamos bien capacitados para este tipo de emergencia. Teníamos nuestros libros de emergencia listos para funcionar, pusimos la nave espacial bajo control manual y nos detuvimos a unos 50 metros de la estación. Es una de esas cosas en las que reaccionas rápidamente porque has entrenado mucho y haces todas las cosas que se supone que debes hacer. Luego, una vez que estás a salvo y atracado, es cuando respiramos profundamente y se me pusieron los pelos de la nuca”.

Después de 15 años de trabajar con la NASA, donde recopiló más de 16.000 fotografías cada año desde el espacio, Chiao ahora trabaja para elevar a educadores, estudiantes y empresas a través de nuevas empresas tecnológicas y oportunidades de consultoría para empresas espaciales comerciales, incluida SpaceX.

En 2015, Chiao colaboró ​​con un educador profesional para crear One Orbit, cuyo objetivo es entusiasmar a los jóvenes por su futuro a través de programas educativos patrocinados y programas de motivación. A principios de este año, One Orbit inició la iniciativa Aviation Academy, donde los estudiantes de secundaria pueden volar aviones y helicópteros y conocer gente de la industria. Chiao dijo que la compañía también enviará astronautas a todo el país para talleres STEM.

Como uno de los pocos astronautas asiático-estadounidenses que viajaron al espacio, Chiao describió su orgullo como un modelo a seguir y comprende la responsabilidad que tiene de inspirar a la comunidad asiático-estadounidense más joven.

Al señalar que las culturas asiáticas suelen evitar la autopromoción y buscar reconocimiento, Chiao enfatizó la importancia de la autodefensa. Explicó que la razón principal por la que hay pocos astronautas asiático-americanos es que no se postulan suficientes personas de la comunidad.

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«Crecer en dos culturas realmente me ayudó mucho», dijo Chiao a AsAmNews. “En la mayoría de las familias asiáticas, tú y tus padres conservan muchos de esos valores asiáticos en el hogar y la cultura, pero luego sales a la corriente principal de Estados Unidos, bueno, no se ve así en este país. No quieres ser fanfarrón, pero tienes que hablar un poco. Tienes que promocionarte un poco, de lo contrario la gente te ignorará. Por eso es importante darse cuenta del entorno en el que se encuentra y adaptarse a ese entorno para tener éxito”.

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